Jacques Sternberg  

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Jacques Sternberg (April 17 1923, Antwerp, Belgium – October 11 2006, Paris) was a French-language writer of science fiction and fantastique. He frequently collaborated with Roland Topor and was also an avid anthologist (see Anthologie Planète).

He is the author of such novels as Toi, ma nuit (1965).



Sternberg was born to a well-to-do Russian-Jewish family. He was a poor student in school, particularly struggling in French. He began writing around the age of fifteen or sixteen. His early writings tended toward the fantastic and the burlesque, and it was only somewhat later that he began writing science fiction.

After school Sternberg worked as a packer in a cardboard factory, before moving to Paris with the hope of becoming a publishing writer. The literary climate of 1950s Paris was dominated by the Surrealists and Sternberg found some success in that environment. Sternberg never identified with either his Jewish or Belgian heritage preferring to think of himself as simply "mortal."

In his writings Sternberg never wrote of either the rich or the poor, but only of the employee, which represented the only world which he knew and could imagine. (source: Lamediatheque.be)

Sternberg, a very apt helmsman, owned a diminutive 12 Ft dinghy (Zef class, excellent for day cruising but slow and utterly unfit for racing) and often undertook arduous coastal treks, even in comparatively bad weather. An anarchist at heart, he rejected organized regatta and racing – Not unlike Bernard Moitessier, the famous ocean vagabond – and wrote a biting satire of yachtsmen, sponsors and yacht clubs, in his erotic-nautical novel Le navigateur published at the peak of Eric Tabarly's success. Dinghy sailing means living a very close relationship with the sea and it is one of the keys to understand the important place of the sea in Sternberg's work, specially in what may arguably be his best novel Sophie, la mer et la nuit.

Sternberg died from lung cancer, aged 83.


Jacques Sternberg straddled the line between the fantastique and science fiction, which he stated was only a subset of the former in a notorious essay, Une Succursale du Fantastique nommée Science-Fiction [A Branch of the Fantastic Called Science Fiction], published in 1958.

In Sternberg's works, the causes of terror are not ghosts or vampires but the modern-day city, often depicted as a giant, evil entity, ready to crush the hapless humans who dare live within its body. This theme reappears in novels such as L'Employé [The Employee] (1958), L'Architecte [The Architect] (1960) and La Banlieue [The Suburb] (1976).

Sternberg's short stories, collected in La Géométrie dans l'Impossible [The Impossible Geometry] (1953), La Géométrie dans la Terreur [The Terror Geometry] (1958), Contes Glacés [Icy Tales] (1974) and Contes Griffus [Clawed Tales] (1993), to name but a few, successfully mix several diverse elements: a very dark sense of Surreal humor, a kafkaesque notion of the absurd, a taste for the macabre, and finally, a somber, pessimistic vision of the world and the future. In Sternberg's fiction, love is never a source of redemption, but something impossible, almost alien, as in Sophie, la Mer, la Nuit [Sophie, The Sea, The Night] (1976) and Le Navigateur [The Navigator] (1977).

Sternberg's science fiction stories followed the same absurdist tradition and were gathered in various collections such as Entre Deux Mondes Incertains [Between Two Uncertain Worlds] (1957), Univers Zéro [Universe Zero] (1970) and Futurs sans Avenir [Future Without Future] (1971). Themes included aliens misguidedly posing as African-Americans to invade America, the 533rd crucifixion of Jesus, the casual destruction of Earth by aliens who cannot understand humanity, etc. Sternberg's stories anticipate the experimental texts of the New Wave and the humor of Douglas Adams.

Sternberg's novels exhibit the same dark, misanthropic characteristics: La Sortie est au Fond de l'Espace [The Exit Lies at the End of Space] (1956) (with a touch of humor) or Attention, Planète Habitée [Beware, Inhabited Planet] (1969) (minus the humor) follows the same, merciless logic.

Sternberg also wrote for film director Alain Resnais, penning the script of his 1968 surreal time travel feature, Je t'aime, Je t'aime.

Selected bibliography

  • La Géométrie dans l'Impossible [The Impossible Geometry] (1953)
  • Le Délit [The Infraction] (1954)
  • La Sortie est au Fond de l'Espace [The Exit Lies At The End Of Space] (1956)
  • Entre Deux Mondes Incertains [Between Two Uncertain Worlds] (1957)
  • La Géométrie dans la Terreur [The Terror Geometry] (1958)
  • L'Employé [The Employee] (1958)
  • L'Architecte [The Architect] (1960)
  • Manuel du Parfait Secrétaire Commercial [Handbook Of The Perfect Commercial Secretary] (1960)
  • La Banlieue [The Suburbs] (1961)
  • Un Jour Ouvrable [A Working Day] (1961)
  • Toi, Ma Nuit [You, My Night] (1965; transl. as Sexualis '95, 1967)
  • C'est la Guerre, Mr. Gruber [It's War, Mr. Gruber] (1968)
  • Attention, Planète Habitée [Beware, Inhabited Planet] (1969)
  • Je t'aime, Je t'aime [I Love You, I Love You] (1969)
  • Univers Zéro [Universe Zero] (1970)
  • Le Coeur Froid [The Cold Heart] (1971)
  • Dictionnaire du Diable [Devil's Dictionary] (1973)
  • Futurs sans Avenir (1971; transl. as Future Without Future, 1974)
  • Contes Glacés [Icy Tales] (1974)
  • Lettre Ouverte aux Terriens [Open Letter to The Earthmen]1974)
  • Sophie, la Mer, la Nuit [Sophie, The Sea, The Night] (1976)
  • La Banlieue [The Suburb] (1976)
  • Vivre en Survivant [To Live As A Survivor] (1977)
  • Le Navigateur [The Navigator] (1977)
  • Mai 86 (1978)
  • Kriss l'Emballeur [Kriss The Packer] (1979)
  • Suite pour Evelyne Sweet Evelyne [Suite for Evelyne Sweet Evelyne] (1980)
  • Le Supplice des Week-Ends [The Torture Of Week-Ends] (1981)
  • L'Anonyme [The Anonymous] (1982)
  • Dictionnaire des Idées Revues [Dictionary Of Reviewed Ideas] (1985)
  • 188 Contes à Régler [188 Tales on Account] (1988)
  • Histoires à Dormir sans Vous [Stories to Sleep Without You] (1990)
  • Histoire à Mourir de Vous [Story to Die Of You] (1991)
  • Contes Griffus [Clawed Tales] (1993)
  • Dieu, Moi et les Autres [God, I And Others] (1995)

Full bibliography


  • Les chefs-d’œuvre du crime - Anthologies Planète, (1959)
  • Les chefs-d’œuvre de l'érotisme - Anthologies Planète, (1964)
  • Les chefs-d’œuvre du sourire - Anthologies Planète, (1964)
  • Les chefs-d’œuvre de l'épouvante - Anthologies Planète, (1965)
  • Les chefs-d’œuvre de l'amour Sensuel - Anthologies Planète, (1966)
  • Les chefs-d’œuvre de la bande dessinée - Anthologies Planète, (1967)
  • Les chefs-d’œuvre du fantastique - Anthologies Planète, (1967)
  • Les chefs-d’œuvre du dessin d'humour - Anthologies Planète, (1968)
  • Les chefs-d’œuvres de notre enfance - Anthologies Planète, (1968)
  • Les chefs-d’œuvre de la méchanceté - Anthologies Planète, (1969)
  • Les chefs-d’œuvre de la science-fiction - Anthologies Planète, (1970)
  • Les chefs-d’œuvre de l'humour noir - Anthologies Planète, (1970)
  • Les chefs-d’œuvre du kitsch - Anthologies Planète, (1971)

Nouvelles et Contes

  • Angles Morts - sous le pseudonyme de Jacques Bert - A compte d'auteur (1944)
  • Jamais je n’aurais cru cela! - ous le pseudonyme de Jacques Bert - la Nouvelle Revue de Belgique (1945)
  • Touches Noires - Cyrano (1948)
  • La Géométrie dans l'Impossible - Losfeld (1953)
  • La Géométrie dans la Terreur - Losfeld (1955)
  • Entre deux mondes incertains - Denoël (1958)
  • Univers Zéro - André Gérard Marabout (1970)
  • Futurs sans avenirs - Laffont (1971)
  • Contes glacés - André Gérard Marabout (1974)
  • 188 Contes à régler - Denoël (1988); Gallimard, "Folio", 1998
  • Histoires à dormir sans vous - Denoël (1990); Gallimard, "Folio", 1993
  • Histoires à mourir de vous - Denoël (1991); Gallimard, "Folio", 1995
  • Contes griffus - Denoël (1993)
  • Dieu, moi et les autres - Denoël (1995)
  • Si loin de nulle part - Les Belles Lettres (1998)
  • 300 contes pour solde de tout compte - Les Belles Lettres (2002)


  • Le Délit - Plon (1954) - réédition La dernière goutte (2008)
  • La Sortie est au fond de l'espace - Denoël (1956)
  • L'Employé - Éditions de Minuit (1958)
  • L'Architecte - Losfeld (1960)
  • La Banlieue - Julliard (1961)
  • Un jour ouvrable - Losfeld, Le Terrain vague (1961) - réédition La dernière goutte (2009)
  • Toi, ma nuit - Losfeld (1965); Gallimard, "Folio"
  • Attention, planète habitée - Losfeld (1970)
  • Le Cœur froid - Christian Bourgois (1972)
  • Sophie, la mer et la nuit - Albin Michel (1976) - rééd. (2010)
  • Le Navigateur - Albin Michel (1976)
  • Mai 86 - Albin Michel (1978)
  • Suite pour Eveline, sweet Evelin - Albin Michel (1980)
  • Agathe et Béatrice, Claire et Dorothée - Albin Michel (1979)
  • L'Anonyme - Albin Michel (1982)
  • Le Shlemihl - Julliard (1989)
  • La sortie est au fond du couloir - Cactus Inébranlable éditions (2014) [inédit]


  • C'est la guerre, monsieur Gruber - Losfeld (1968)
  • Kriss l'emballeur, Une soirée pas comme les autres - Albin Michel (1979)


Lettres ouvertes

  • Lettre aux gens malheureux et qui ont bien raison de l’être - Losfeld (1972)
  • Lettre ouverte aux Terriens - Albin Michel (1974)


Essais autobiographiques

  • La Boite à guenilles - le Sablon (1945)
  • À la dérive en dériveur - Julliard (1974)
  • Mémoires provisoires - Retz (1977)
  • Profession, mortel : fragments d’autobiographie - Les Belles lettres (2001)


  • Je t'aime, Je t'aime - Scénario pour le film homonyme d'Alain Resnais - Losfeld, (1968)
  • Marée basse - Scénario pour le court métrage de Olivier Bourbeillon, (1986)
  • Et Dieu créa le monde - Dans le cadre du Petit théâtre d'Antenne 2, Scénario TV pour :(1981)
  • Les temps morts - Scénario avec Topor pour le film d'animation de René Laloux, (1964)
  • Loin du Vietnam - collaboration - film de Alain Resnais, Jean-Luc Godard, William Klein, Claude Lelouch, Agnès Varda, Joris Ivens, (1967)

Autres publications

  • Manuel du parfait petit secrétaire commercial - Losfeld (1960)
  • Les Pensées - Le Cherche Midi (1986), recueil d'aphorismes
  • Chroniques de France Soir - Losfeld (1971) Sternberg publia aussi des chroniques dans le France Observateur (qui allait devenir le Nouvel Obs), L'Express, Le Magazine Littéraire (plus de 10 ans), France Soir et Hara Kiri, ainsi que des contes dans le Monde (Contes froids) 
  • Les charmes de La publicité - Denoël (1971)
  • Graveurs et illustrateurs du rêver la mer - Gallimard (1979)
  • Ports en eaux-fortes - Maritimes et d’outre-mer (1980)


  • Anne Radcliffe - Les mysteres du château d'Udolpho. Adapté par Jacques Sternberg, Marabout, (1955)

Œuvres choisies

  • Oeuvres choisies (Fin de siècle - Un jour ouvrable - La banlieue - Le délit) - La Renaissance du Livre, (2001)


  • Le Petit Silence Illustré Template:ISSN. Fanzine précurseur en France de la presse underground à tirage limité, réalisé en collaboration avec Philippe Curval. Huit numéros parus de 1955 à 1958, dont un numéro double numéroté 5-6 et un volume hors-série paru en 1957, Les Cahiers du Silence. Philippe Curval fera paraître en 2013 un dixième numéro.
  • Le Petit Plexus Illustré (1967)

See also

List of science-fiction authors - Alain Resnais - Fantastique - The Devil's Dictionary - France-Soir - Louis Pauwels - List of people from Antwerp - Planète (review) - Marcel Béalu - Far from Vietnam - Je t'aime, je t'aime - French science fiction - El emigrante (micro story) - Jean-Pierre Miquel - Claude Winter - Patrick Descamps - Les Vingt Meilleurs Récits de science-fiction - Translations of The Devil's Dictionary

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