Physiologie (French literary genre)  

From The Art and Popular Culture Encyclopedia

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"Russian writers ... drew their interest in physiology ... from France ... the Gallic urge to study a nation and its people as a living organism - healthy in some respects, ailing in others -- often bordered on obsession. Already in 1782, [the] French ... were poring over Louis-Sébastien Mercier's four-volume Table of Paris." --Thomas Gaiton Marullo introduction to Petersburg: The Physiology of a City ().

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Train wreck at Montparnasse (October 22, 1895) by Studio Lévy and Sons.
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Train wreck at Montparnasse (October 22, 1895) by Studio Lévy and Sons.

La Physiologie est un mode littéraire très en vogue au milieu du XIXe siècle qui résulte des lois sur la presse de 1835. Il s’agit d’une caricature de mœurs décrivant les caractéristiques et comportement d’un groupe social ou professionnel comme : le concierge, le notaire, le forçat, la vieille fille, le pair de France.

Louis Huard rédacteur de La Caricature et du Charivari en est considéré comme le créateur avec son Muséum parisien, histoire physiologique, pittoresque et grotesque de toutes les bêtes curieuses de Paris et de sa banlieue illustré par Grandville et ses physiologies de la grisette, du médecin et du tailleur de 1841.

Des écrivains tels que Balzac, George Sand, Léon Gozlan, Charles Nodier et Hetzel lui-même sous le pseudonyme de P.-J. Stahl s’y exercent. Chaque texte est en général accompagné d’une caricature réalisé par un caricaturiste réputé de l'époque.

Balzac a produit une Physiologie du mariage en 1829 et Brillat-Savarin une Physiologie du goût en 1826, avec, en appendice de l'édition Charpentier : le Traité des excitants modernes de Balzac. A partir de 1831 Pierre-François Ladvocat publie Paris ou le Livre des Cent-et-Un soit 15 volumes jusqu'en 1834.

De 1840 à 1842 l'éditeur Léon Curmer publie en 423 livraisons, ce qu’il qualifie lui-même d’encyclopédie morale du XIXe siècle, qui résume toute la société française de la Restauration : « Les Français peints par eux-mêmes ». Les livraisons seront regroupées en huit volumes : cinq volumes pour Paris, trois volumes pour la Province et les colonies. Les textes sont de Balzac, Gérard de Nerval, Charles Nodier, Théophile Gautier, Alexandre Dumas, Henri Monnier, Léon Gozlan, Karr, et les illustrations de Monnier, Gavarni, Tony Johannot, etc. La série était complétée par Le Prisme donné en prime aux souscripteurs qui n’était pas illustré de hors-texte.

Ces ouvrages font partie de ce que Walter Benjamin a qualifié de littérature panoramique.

Hetzel publie également en deux volumes « Les Anglais peints par eux-mêmes » par des sommités littéraires traduit par Émile de La Bédollière et illustré Kenny Meadous. Desesserts publie sous l'égide d'Alexandre de Saillet Les enfants peints par eux-mêmes (garçons et plus tard jeunes-filles)

A la même époque Charles Warée publie « Les étrangers à Paris » avec des textes de Louis Desnoyers, Jules Janin, Old-Nick, Stanislas Bellanger, E. Guinot, Émile Marco de Saint-Hilaire, Roger de Beauvoir et des illustrations de Gavarni.

Hetzel de son coté publie en 1845 et 1846 Le Diable à Paris : Paris et les Parisiens. Mœurs et coutumes, caractères et portraits des habitants de Paris, tableau complet de leur vie privée, publique, politique, artistique, littéraire, industrielle.

Le genre disparaîtra progressivement avec quelques apparitions suivant les époques comme en 1886 avec Physiologies parisiennes d'Albert Millaud.

En 1903, Jérôme Doucet sous le pseudonyme de Monfrileux reprend le style dans Le livre des Masques dont l’illustration est confiée à Fontanez.

Dans les années 30, Le Diable à Paris, fantaisie réaliste en 12 tableaux par les maîtres de la plume et le crayon, est repris.

Enfin, en 2003, les Editions La Découverte ont repris le principe en demandant à une quarantaine d'écrivains contemporains et de journalistes de « tirer le portrait des Français d'aujourd'hui » : quatre volumes sur La Rue, L'entreprise, La Politique et Le Sexe.

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