The Birth of Venus (Cabanel)  

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Train wreck at Montparnasse (October 22, 1895) by Studio Lévy and Sons.
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Train wreck at Montparnasse (October 22, 1895) by Studio Lévy and Sons.

The Birth of Venus (French: Naissance de Venus) is a painting by the French artist Alexandre Cabanel (1823–1889). It is now in the Musée d'Orsay in Paris.

Finished in 1863 and shown to great success at the Paris Salon the same year, it was immediately purchased by Napoleon III for his own personal collection. That same year Cabanel was made a professor of the Ecole des Beaux-Arts.

Cabanel's erotic imagery, cloaked in historicism, appealed to the propriety of the higher levels of society. Cabanel's work was antithetical to Impressionists and Realists such as Édouard Manet, although the refusal of the academic establishment to realize the importance of new ideas and sources of inspiration would eventually prove to be the undoing of the Academy.

Les controverses autour de La Naissance de Vénus

Théophile Gautier et Louis Auvray font l'éloge de La Naissance de Vénus de Cabanel.

"Son corps divin semble pétri avec l'écume neigeuse des vagues. Les pointes des seins, la bouche et les joues sont teintées d'une imperceptible nuance rose (...) --Théophile Gautier in Le Moniteur universel du 13 juin 1863
(...) la Naissance de Vénus, de M. Cabanel, qui charme et séduit sans exciter de désirs. Ce qu'on admire ici, c'est l'élégance des formes, la correction du dessin, la finesse et la fraîcheur du coloris. C'est moins nature que la Perle de M. Baudry ; mais c'est plus purement, plus poétiquement beau Louis Auvray, Exposition des beaux-arts : salon de 1863

Alors qu'Émile Zola, qui combat la peinture académique "et les œuvres sans vie d'un Cabanel" et défend les œuvres de Manet "Il paraît que je suis le premier à louer sans restriction M. Manet. C'est que je me soucie peu de toutes ces peintures de boudoir, de ces images coloriées, de ces misérables toiles où je ne trouve rien de vivant. J'ai déjà déclaré que le tempérament seul m'intéressait.", critique la Naissance de Vénus de Cabanel, et émet un jugement sur Cabanel et l’ensemble de son œuvre.

La déesse noyée dans un fleuve de lait, a l'air d'une délicieuse lorette, non pas en chair et en os - ce serait indécent - mais en une sorte de pâte d'amande blanche et rose --Émile Zola, Nos peintres au Champ-de-Mars - 1867 ("the goddess, drowned in a river of milk, resembles a delicious courtesan, not made of flesh and bone - that would be indecent - but of a sort of pink and white marzipan")
Prenez une Vénus antique, un corps de femme quelconque dessiné d'après les règles sacrées, et, légèrement, avec une houppe, maquillez ce corps de fard et de poudre de riz ; vous aurez l'idéal de monsieur Cabanel--Émile Zola, Nos peintres au Champ-de-Mars - 1867
La principale malice de Cabanel, c'est d'avoir rénové le style académique. À la vieille poupée classique, édentée et chauve, il a fait cadeau de cheveux postiches et de fausses dents. La mégère s'est métamorphosée en une femme séduisante, pommadée et parfumée, la bouche en cœur et les boucles blondes. Le peintre a même poussé un peu loin le rajeunissement. Les corps féminins sur ses toiles sont devenus de crème. (...) C'est un génie classique qui se permet une pincée de poudre de riz, quelque chose comme Vénus dans le peignoir d'une courtisane --Émile Zola, Une Exposition de tableaux à Paris, 1875.

Le critique d'art Joris-Karl Huysmans ne voyait lui dans la Naissance de Vénus de Cabanel qu’une "Vénus à la crème".

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